Polémicas en la ingeniería genética

En un auditorio abarrotado en agosto en el Cold Spring Harbor Laboratory de Nueva York, Philipp Messer, un genetista poblacional de la Universidad de Cornell, tomó el escenario para discutir una nueva aplicación poderosa y controvertida para la ingeniería genética: los impulsos genéticos.

Los impulsos genéticos pueden forzar un rasgo a través de una población, desafiando las reglas usuales de la herencia. Un rasgo específico normalmente tiene una probabilidad de 50-50 de ser transmitido a la siguiente generación. Un impulso genético podría llevar esa tasa a casi el 100 por ciento.

El dominio genético continuaría entonces en todas las generaciones futuras. Por todo ello debemos hacer un esfuerzo en el terreno de la ingeniería genética. ¿Quieres que todas las moscas de la fruta de tu laboratorio tengan ojos claros? Ingeniero un impulso para el color de ojos, y pronto, la descendencia de las moscas de la fruta tendrá ojos claros, al igual que su descendencia, y así sucesivamente para todas las generaciones futuras. Los impulsos genéticos pueden funcionar en cualquier especie que se reproduzca sexualmente, y tienen el potencial de revolucionar el control de enfermedades, la agricultura, la conservación y mucho más. Los científicos podrían impedir que los mosquitos propaguen el paludismo, por ejemplo, o erradicar una especie invasora.

La tecnología y las aplicaciones ingeniería genética marcan un antes y un después, representa la primera vez en la historia que los seres humanos tienen la capacidad de diseñar los genes de una población silvestre. Como tal, suscita intensas preocupaciones éticas y prácticas, no sólo por parte de los críticos sino también de los mismos científicos que trabajan con ella.